El autoestopista, un asesino en la carretera

La actriz Ida Lupino solía rechazar todos aquellos papeles que consideraba por debajo de su categoría. A mediados de los cuarenta, tras un periodo de suspensión temporal tras rehusar un trabajo ofertado por la Warner Bros, Lupino fundó una compañía independiente junto a su segundo esposo, Collier Young. Su proyecto, bautizado como «The Filmakers», nació con el objeto de producir películas de bajo presupuesto, doce en total. Seis de esos films fueron dirigidos o codirigidos por Lupino. Entre ellos destaca «El autoestopista» (The Hitch-hiker, 1953), la primera película de cine negro dirigida por una mujer. Este film ha sido elevado a la categoría de obra de culto con el paso de los años.

Ida Lupino se familiarizó con los procesos de rodaje y montaje durante sus periodos de inactividad en la Warner Bros. Su primer contacto con laEl autoestopista dirección tuvo lugar en 1949 como fruto de la casualidad, durante el rodaje de «Not wanted» (íd, 1949), de Elmer Clifton. Lupino, embarcada en la producción y la redacción del guión de esta película, se vio obligada a sustituir a Clifton después de que este sufriese un infarto.

Lupino es considerada la primera actriz en producir, escribir y dirigir sus propias películas. Sin embargo, cabe señalar que Lois Weber la antecedió a principios del siglo XX, en los albores del cine.

Entre 1949 y 1953, Ida Lupino dirigió cinco películas. La mujer y las consecuencias de la sociedad machista en la que le ha tocado vivir son la principal temática de sus cuatro primeros proyectos. Sobresale «Ultraje» (Outrage, 1950), en el que aborda el tema de la violación y en el que su protagonista es victima tanto de una agresión individual como del sistema.

Sin embargo, la obra por la que se recuerda sobremanera la faceta de Ida Lupino como realizadora es «El autoestopista», protagonizada íntegramente por hombres. Esta película narra la peripecia de dos amigos de Fotogramamediana edad, Roy Collins (Edmond O’Brien) y Frank Lovejoy (Gilbert Bowen), que deciden disfrutar de unos días de asueto en México dejando a sus esposas en la ciudad. El destino hará que se crucen en el camino con el autoestopista Emmett Myers (William Talman), un convicto fugado de la prisión que deambula por la Baja California dejando tras de sí un rastro de sangre.

El guión fue escrito por Collier Young e Ida Lupino y adaptado por Robert Joseph. Toma como punto de partida un texto redactado por Daniel Mainwaring, guionista de la sublime «Retorno al pasado» (Out of the past, 1947), de Jacques Tourneur. Se basa en la historia de Billy Cook, un asesino en serie que, entre 1950 y 1951, quitó la vida a una familia compuesta por cinco miembros y a un vendedor y secuestró a varias personas – entre ellas dos cazadores- durante una fuga por las carreteras de Missouri y California. La historia, realmente innovadora para su época, fue retomada por Jim Morrison en 1969 en su film experimental «HWY: an american pastoral».

La directora tuvo la oportunidad de entrevistarse con los dos cazadores secuestrados por Cook, James Burke y Forrest Damron. Gracias a su encuentro, extrajo una valiosa información a la hora de moldear el personaje de Emmet Myers, trasunto del psicópata. Sin embargo, se vio obligada a modificar el guión original en un intento por esquivar a la implacable censura y redujo el número de asesinatos a tres, los cuales acontecen fuera de plano durante los primeros compases de la película.

La producción de «El autoestopista» se inició en junio de 1952. El rodaje Ida Lupinofue llevado a cabo en las inmediaciones de las colinas Alabama, situadas cerca de las poblaciones Lone Pine y Big Pine del condado Inyo, en California. Nicholas Musuraca, curtido cinematógrafo de la RKO, fue el encargado de la dirección de fotografía. Conocido por su maestría en la iluminación, dotó a la película de una fotografía muy cuidada.

«El autoestopista» dura unos escasos setenta minutos. Ida Lupino exprime al límite sus posibilidades demostrando una gran capacidad de síntesis. Presenta al desierto y al interior del vehículo como lugares claustrofóbicos en los que los dos secuestrados se enfrentan a su destino, en manos de un sádico asesino que no duda en jugar con sus vidas. Esta atmósfera enfermiza se acentúa con un empleo de la luz en el que se aprovecha la oscuridad nocturna y las sombras duras del paisaje desértico. Se trata de una película que cautiva al espectador de principio a fin por su dinamismo y por sus interesantes planos. No obstante, peca de previsible y en ocasiones roza lo pueril.

William Talman ofrece la mejor de las interpretaciones. Lupino dota al personaje de Talman de una gran profundidad psicológica. Presenta a Emmett Myers como un hombre sin escrúpulos, un asesino de sangre fría que se cree por encima de lo humano y lo divino. Myers ni siquiera baja la guardia cuando duerme. Siempre reposa con un ojo abierto, detalle que le otorga un aura sobrehumana. Su rostro es el vivo retrato de ese tipo con elhitchhiker que nadie desea cruzarse, y menos en medio de la nada.

Edmond O’Brien, secundario por antonomasia en títulos tan inmensos como «Al rojo vivo» (The white heat, 1949), de Raoul Walsh; «El hombre que mató a Liberty Valance» (The man who shot Liberty Valance, 1962), de John Ford; o «Grupo salvaje» (The wild bunch, 1969), de Sam Peckinpah, sella una interpretación que dista bastante de la ejecutada por Talman, si bien, es preciso comentar que Ida Lupino apenas incide en el trasfondo psicológico de su personaje ni en el de Gilbert Bowen.

La película fue estrenada el 30 de marzo de 1953 en Boston. La crítica destacó la sinceridad con la que Lupino afrontó la dirección del film, ofreciendo un retrato de tres hombres desposeídos de cualquier atisbo de gloria o heroicidad.

A pesar de que a día de hoy nadie duda de que  «El autoestopista» es una joya del cine negro de Serie Be, la película ha sido distribuida a lo largo de los últimos años mediante copias de baja calidad debido a un error en la renovación del copyright original, lo que permitió que cualquiera pudiese distribuirla con absoluta libertad.

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